Designer Eric Hu über Generative Schmetterlinge und die Politik von NFTs

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Die Designpraxis von Eric Hu hat viele Formen angenommen. Bevor er 2019 zu einer unabhängigen Vollzeitstelle wechselte, arbeitete Hu bei Nike als globaler Designdirektor der Marke für Sportbekleidung. Davor war er Designchef von SSENSE, einem kanadischen Modehändler, der für seine Au Courant-Auswahl und sein imposantes Printmagazin bekannt ist. Auf Albumcovern, Zeitschriftenseiten und Markenidentitäten von oben bis unten ist Hus Arbeit elegant und komponiert – selbst in ihrer experimentellsten Form ist sie immer von einem Gefühl der Klarheit geprägt.

Das ist das Prinzip, das er zu Monarchs gebracht hat, einer neuen Sammlung visueller Kunstwerke, die an NFTs oder nicht fungiblen Token angebracht sind. Jedes Stück ist eine funkelnde, pointillistische Interpretation eines Schmetterlings mit einer zufälligen Reihe von visuellen Merkmalen.

Wie bei beliebten NFT-Projekten wie Bored Ape Yacht Club oder Lazy Lions ist das Prägen eines Monarch-NFT ein bisschen wie das Würfeln: Sie werden nicht wissen, was Sie bekommen, bis Sie sich einkaufen, und die genaue Kombination der Eigenschaften ist jedes Mal anders Zeit. Einige Flügelformen und Körpertypen sind seltener als andere und möglicherweise wertvoller. Es handelt sich um ein sogenanntes „generatives“ Projekt: Der Code bestimmt, welche Teile mit welchen Attributen versehen werden.

Hu kostete seine NFTs jeweils 0,8 ETH (2.800 USD) und beschränkte die Erstkäufe auf einen pro Person. Als gestern Nachmittag das gesamte Angebot an 888 Monarchs ausverkauft war, kamen Hu und seine Mitarbeiter mit rund 2,5 Millionen Dollar davon.

„Ich denke, gestern war definitiv der emotionalste Tag, an den ich mich seit langer Zeit erinnern kann“, sagte er am Donnerstag gegenüber CoinDesk. Es gab Schluckauf – das Problem der Exklusivität und einen sogenannten „Gaskrieg“, der die Gebühren für die Ethereum-Blockchain in die Höhe trieb – aber im Großen und Ganzen, sagte Hu, übertraf der Start seine kühnsten Erwartungen.

Nach gelangweilter Affe

Hu begann im Februar mit Kryptowährungen, mit freundlicher Genehmigung von Dee Goens, einer Mitbegründerin des NFT-Startups Zora. „Er hat sich gemeldet und mich einfach per Video gechattet und mich durch den gesamten Prozess geführt. Ich habe MetaMask über einen Video-Chat vor ihm installiert“, sagte er und bezog sich dabei auf die Ethereum-Wallet-Software, die zum Brot und Butter des NFT-Ökosystems geworden ist. "Ich glaube, nach diesem Prozess war ich wirklich süchtig."

Hu war auch die letzten acht Monate Mitglied von Friends with Benefits (FWB), dem kryptogestützten Social Club, der heute einer der wichtigsten (und exklusivsten) Inkubatoren im NFT-Bereich ist. Als eine Art Dankeschön an die Community erhielten FWB-Mitglieder erste Dibs im Vorverkauf der Monarchs.

Für Hu war die Brücke zur NFT-Kunst in gewisser Weise eine natürliche Erweiterung seiner bereits geleisteten Designarbeit:

„Ich denke viel darüber nach, wie mache ich, wie, modulare Legosteine, die andere Leute neu anordnen und mischen können. Dieser generative Prozess, bei dem ich nicht unbedingt das Endergebnis kenne, aber ich weiß, dass ich einzelne Stücke so gestalten kann, dass sie sich gut mit anderen Stücken verbinden – das war schon immer eine Art zentrales Telos meiner Designpraxis.“

NFTs sind nur eine Art Kryptowährung – Token, die als Eigentumsnachweis für Mediendateien dienen. Um eine Datei „als NFT“ zu prägen, wird ihr lediglich ein Token zugewiesen. Aber Hu sagte, er sei mehr an der Idee interessiert, dass der Code selbst die Ästhetik der Arbeit beeinflussen könnte. Inspiriert von Saul Bass’ gepunktetem Poster für The Shining sowie dem NFT-Projekt Solvency, strebte Hu von der Konzeption bis zur Produktion etwas Digitales an.

Der Smart Contract selbst, der die einzelnen Werke generierte, wurde dem Code des Bored Ape Yacht Club nachempfunden. Es ist eine erkennbare Vorlage – x Anzahl von Token, die jeweils mit einer subtilen Variation eines Tiermotivs verbunden sind. Boring Bananas, Weird Whales, Lazy Lions, Cool Cats und Bad Bunnies gehören zu den beliebtesten, aber Entwickler entwickeln (immer noch irgendwie) ständig neue alliterative NFT-Sammlungen.

Die meiste Kunst hinter diesen Projekten ist grell und karikaturhaft; Sie sind näher an Sammlerstücken im Beanie-Baby-Stil als an digitalen Kunstwerken, die für sich alleine bestehen können. Hu wollte diesem müden Trend einen neuen Anstrich verpassen.

„Eines der guten Dinge daran, auch nur einen Programmierhintergrund zu haben, zumindest in einem kleinen Sinne, ist, dass ich in der Lage bin, über vieles, was ich die ‚Dekoration‘ oder die Ästhetik nenne, hinwegzusehen und nur die zugrunde liegende Struktur zu sehen ," er sagte. "Und als ich viele dieser faulen Löwen und Sammlerstücke sah, wusste ich, dass es ein Haufen zufälliger Körperteile war, die zusammengemischt wurden."

Monarchs ist das gleiche Grundkonzept, mit einer Ästhetik, die von Hus Designhintergrund geprägt ist.

Das letzte Stück war eine Animation, die von Hus altem Studienfreund, dem Künstler Roy Tatum, stammte. „Als wir uns zum ersten Mal wirklich für generative Kunst interessierten, als wir jünger waren, konnten wir uns noch nicht einmal etwas namens NFTs und ihren Anwendungsfall vorstellen“, erklärte er. "Es hat sich wirklich so angefühlt, als hätten wir lange darauf gewartet."

Natürliche Abwehrkraft

Nicht jeder in der Design- und Digital Art-Community sieht das so. Es gibt immer noch eine anständige Skepsis gegenüber NFTs, insbesondere in Bezug auf die Umweltauswirkungen von Proof-of-Work-Blockchains wie Ethereum. Krypto hat auch eine politische Wertigkeit, und obwohl es beginnt, seine libertären Ursprünge zu überschreiten, bleibt eine gewisse toxische Kultur bestehen.

„Ich denke, wenn sich viele Designer NFTs ansehen, dann denken sie: Okay, es gibt neue Technologien, mit denen viele Leute Geld verdienen. Aber aus dem gleichen Grund muss es viele Leute geben, die nicht viel Geld verdienen, oder viele Leute, deren Lebensunterhalt davon betroffen ist“, sagte Hu. "Da kommt nur diese natürliche Abwehrhaltung hinzu."

Dies hat der Technologe Mat Dryhurst als „Faustian Schnäppchen der Dezentralisierung“ oder der Kryptowährung bezeichnet: In einem Raum ohne regulatorische Leitplanken gibt es genauso viel Potenzial, es zu vermasseln, wie es reich zu machen. Zumindest theoretisch. Aber wenn NFT-Initiierte sich in einem Markt wiederfinden, auf den sie nicht vorbereitet sind, haben alte Profis (wie die in Friends with Benefits) eine Chance, von dem Hype zu profitieren, und Privatanleger behalten am Ende das kurze Ende des Stocks.

„Es ist wirklich ein Spiel der Risikotoleranz“, sagte Hu. Aber jedes Spiel mit Risikotoleranz schafft nur Bedingungen der Ungleichheit, weil nicht jeder die gleiche Toleranz – oder sogar die gleichen Mittel – hat, solche Risiken einzugehen. Die Menschen, die Glück haben, wenn sie ein Risiko eingehen, können größere Risiken eingehen. Und bei Menschen, die kein Glück haben, nimmt ihre Risikofähigkeit ab. Es hat also nur kurzfristig zu noch mehr Wohlstandsungleichheit geführt.“

Das Sammeln von NFTs bleibt für die meisten aufgrund der himmelhohen Gasgebühren im Ethereum-Netzwerk unerschwinglich. Und 2.800 Dollar für einen Monarchen sind nicht gerade Taschengeld.

Hu sagt, er erhalte persönlich „ungefähr die Hälfte“ der etwa 2,5 Millionen US-Dollar, die durch den Verkauf von Monarchs generiert wurden. Aber er hegt auch Hoffnung in Bezug auf die Vermögensungleichheit in Krypto und sagt, dass er einen Prozentsatz der Einnahmen in neue NFT-Projekte aus unterrepräsentierten Gemeinschaften stecken möchte. Für Hu liegt die Antwort in gewissenhaften neuen Stimmen, die die Technologie von Anfang an leiten.

„Wir haben dieses Konzept in den letzten zehn Jahren vorangetrieben – dass der beste Weg, unsere Ansichten über etwas bekannt zu machen, darin besteht, sich nicht einzumischen. Wir boykottieren das, wir stornieren das und so weiter“, sagte er.

„Was Sie tun können, ist zu denken: Okay, wie werden wir diese Eisenbahnen bauen? Wen werden wir verbinden? Wie soll dieses System gerechter werden? Und wie können wir ein System entwickeln, das für möglichst viele statt für wenige funktioniert?“

„Der Zug ist schon erfunden. Und den Lokomotivmotor kann man nicht un-erfinden.“

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